僕と機械仕掛けと思い出(6)

 一度は口論になったものの、僕の学校についてサーシャはそこまでの関心もこだわりも持っていないようだった。

「契約どおりにあなたのお世話をするのが私の務めですから、進学について口を挟むことはありません。アキが嫌ならその話はしません。サー・ラザフォードやベネット氏とよく話し合ってください」

 翌朝さらりとそう言って、おしまい。

 口出しされればうっとうしいけれど、興味がないというのも面白くはない。たとえば僕がおじいさんが勧める学校に進学することになったら、少なくとも週のうち五日間はサーシャと離れて暮らすことになる。寂しいとは思わないのだろうか。

 

「アキが寮のある学校に入るなら、サーシャは返すことになるんじゃないの?」

「えっ!?」

 前の日にあった出来事について学校の休み時間に話していた僕は、ベンの言葉に思わず飛び上がった。

「な、何言ってるんだよ。返すなんて、そんなことあるわけないだろう。だってサーシャは、僕が大人になるまでお世話をする契約になってるんだから」

 どきどきする心臓をできるだけ気にしないように、平気を装って言い返す。ベンの発想があまりに突飛だから驚いたけれど、彼はサーシャのレンタル契約がどうなっているか知らないから適当なことを言っているだけなのだ。

 だって、パブリックスクールの寮にいる子どもは、週末には家に帰ることができるのだと聞いている。そりゃあ、すごく遠くから来ているなら毎週は帰れないかもしれない。でも僕の家はパンフレットに載っていた住所からなら、バスや電車を乗り継いで一時間そこらだ。僕が毎週末家に戻るなら、そのあいだサーシャは僕の世話をしなければならない。それに、僕がいない日だってあの家をきれいに整えて僕を待つという大切な仕事がある。

 でも、ベンは不思議そうに僕を見る。

「アキは今も毎週末、おじいさんのところに言っているじゃないか」

「それは、でも、寮に入ったら……」

 寮に入ったら、どうするんだろう。週末をずっとサーシャと過ごすならば、おじいさんと会えなくなる。だったら土曜日はサーシャで日曜日はおじいさん、それとも一週間おき?

「ほとんど誰も住んでいない家のためだけにお世話ロボットをずっと借りておくなんて聞いたことないよ。うちだって妹と弟が小学校に入ったらアニーの契約をやめようかってパパとママが話してる。よくわかんないけど、けっこうレンタル代高いんだって」

 悪気なしにたたみかけてくる言葉がぐさぐさと僕の心を刺した。

 ベンの家にもずっと前からお世話ロボットがいる。サーシャのような男性型ではなく、ブルネットに緑の目をした、ちょっと年配の女性の姿をしている。今は主に妹や弟のお世話をしているらしいけど、ナーサリーの頃はよくベンのお迎えに来ていたから僕も彼女のことはよく知っていた。

「そ、そんな……ベンたちは寂しくないの?」

「そりゃ寂しいさ、アニーは俺が赤ちゃんのときからずっと家にいたし。でも、仕事がなくなるんだから仕方ないよ。アニーはお手伝いロボットで、お婆さんでもお母さんでもないんだから、ナーサリーを卒業したら先生に会えなくなるのと同じだ」

 確かに寂しそうではあるが、ベンの表情はずいぶんさばさばしている。僕はそのことにもショックを受けた。そういえばベネットさんは、パブリックスクールの話を嫌がる僕に、呆れたような顔で「いいかげん〈親離れ〉しないと」と言った。いつもの嫌味だと思って気にしていなかったけれど、十一歳というのは本当にそういう年齢なんだろうか。ずっと一緒にいた存在と離ればなれになっても、寂しいけどあきらめがつくくらいの――。

「それに、アニーだってずっとベンの家にいたのに……寂しがるよ」

 小さな声で言い返す僕に、ベンはあいまいに首を振る。

「アニーはロボットだから、俺たちとは違うんだってパパが言ってたよ。もちろん一緒にいる間は僕たちを好きで、一生懸命お世話してくれるけど、それはそういうプログラムをされているからで、レンタル期間が終わったらそういう記憶や気持ちもリセットされるんだって。ほら、前にアニーが一度全部忘れちゃったときみたいに」

 何年か前に定期点検時の事故でアニーのメモリーがすべて消えてしまったことがあった。運悪くバックアップデータまで破損していて、結局アニーはそれまでに覚えたベンの一家の情報や仕事内容をすべて覚え直す羽目になった。ちょうど同じ時期にサーシャを初めての定期点検に預けていた僕は、彼にもアニーのようなトラブルが起きたらどうしようと不安でたまらなくなったことを覚えている。

 リセットとはつまり――契約が終わったロボットの記憶を消してしまうこと。

「全部……忘れる」

 ぽかんと口を開けてそれ以上何も言えなくなってしまった僕に、ベンは「しまった、言いすぎた」と言わんばかりに困った顔をした。そして安心させるように肩を叩いてくる。

「で、でもさ、うちはお父さんとお母さんも、きょうだいもいるから! ずっとサーシャと二人きりで暮らしてるアキがうんと寂しいのはわかるよ。それに、アキのおじいさんはすごくお金持ちなんだろう? だったらサーシャの契約を取りやめるなんて言わないかもしれないから、あんまり気にするなって!」

 それから急に、わざとらしいほど明るい表情で続けた。

「そんなことより、今日学校終わったらうちに来ない? 来月シルビアの誕生日なんだ。プレゼントあげたいから、作戦会議に付き合えよ!」

 うん、とうなずきながら僕の心にはまた新しい不安がどんよりと立ち込めていた。

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